002 | 西雅图IT公司之RealNetworks:一个帝国的兴衰(下)

002 | 西雅图IT公司之RealNetworks:一个帝国的兴衰(下)

朗读人:秭明    12′05′′ | 5.54M

上回聊到微软决定进军 RealNetworks 的市场,像之前痛击网景浏览器那样,通过免费加捆绑的方式对攻 RealNetworks。文章末尾,我给你留了个问题。我虽然不知道你是怎么想的,但我相信你的想法一定很精彩。而格拉泽和 RealNetworks 面对这场战争,又是如何应对的呢?

格拉泽的处境和当年网景公司有几分相似,而他也深知微软的强大。如果和微软正面冲突,面对财大气粗的竞争者,最后的结果只有一个,这一点在网景公司上已经呈现过一次,格拉泽肯定不希望自己和公司最后面临同样的下场。不过,大概因为格拉泽自己就是从微软走出来的,所以对于比尔 · 盖茨接下来会有怎样的套路很清楚。此外,格拉泽更深知自己的优势,以及微软不擅长的东西到底是什么。

格拉泽的应对主要体现在两个方面。首先,他和 PC 制造商合作预装了 RealPlayer,这种预先安装的播放器是免费的,这样就在很大程度上抵消了 Windows 的捆绑。当然,为此公司也牺牲了一部分的收入,不过这也是没办法的事:收费对免费,在哪个国家都会失败。其次,他开始多元化的扩张。

格拉泽很清楚微软做软件很厉害,但是软件以外的东西就不一定了。因此,在做播放器的同时,RealNetworks 公司也开始转身成为内容服务商。RealNetworks 给用户提供按月付费的歌曲播放和视频点播订阅服务。可以说今天大行其道的月租模式,是 RealNetworks 在应对微软的进攻时就想到的。

RealNetworks 就这样,成为了美国最早通过订阅服务向互联网用户收费的公司。与此同时,流媒体服务器的收入在下降,媒体订阅的收入却在上升。更重要的是,公司也开始做广告了,其形式有点类似于现在 YouTube 插播的广告。然而广告效果一般,这大概是公司做广告的时候用力过猛,大量的打广告,影响了用户体验。另外,大量的广告又导致播放器反应迟缓,经常出现卡顿等现象。这都说明 RealNetworks 进军广告市场的转型太过于激进了。但是不管怎么样,由于 RealNetworks 很早就开始进入订阅服务,因此它在播放器市场节节败退的情况下,在音频和视频服务市场上守住了战场,这让它安然度过了 2000 年网络泡沫以后艰难的几年。从这个角度看,格拉泽对于微软的套路和微软的软肋理解得极为深刻。

扛住了微软进攻的 RealNetworks 马上要迎来一次更大的机遇和挑战,然而很遗憾,这一次格拉泽却没能抓住机遇。如果说格拉泽对微软的理解是深刻的,他对媒体发展大势的认识则是浅薄的。所以他和他的公司即将错失一次壮大的机会,未能避免从此一蹶不振的局势。

命运女神让格拉泽手下一个叫托尼 · 法戴尔(Tony Fadell)的人敲开了格拉泽的大门,故事便从这里开始。现在,你知道法戴尔这个人非常有名,其中最有名的两个称号,一个是“iPod 之父”,一个是 Nest 的创始人。而那时,订阅逐渐成为 RealNetworks 公司的盈利重点,并且帮助公司扛住了微软的进攻,法戴尔有了一个脑洞大开的想法:做一个硬件,它可以播放音乐,而且比市面上的 MP3 播放器容量都要大很多很多。这个播放器然后可以和 RealNetworks 的订阅服务结合起来,一定会大放异彩。

然而很遗憾,格拉泽这个时候犯了一个致命的错误——拒绝了这个年轻人。于是法戴尔决定辞职,去寻求其他的支持。他辗转反侧地找来找去,最后终于找到了当时在垂死挣扎中寻找生机的苹果公司。

苹果公司在 1998 年的时候股票跌到了 1 美元一股。创始人史蒂夫 · 乔布斯回到苹果做的第一件事情,就是去比尔 · 盖茨那边化缘。他和对方要了不少钱,卖了不少苹果股票。江湖传闻,比尔 · 盖茨投资苹果是因为:如果苹果破产,那么微软的视窗系统垄断就成真,微软就会立刻面临司法部的反垄断起诉。

咱们回过头来接着说。法戴尔找上门时,事情进展也远不能说顺利。那时,苹果公司基本上还没做过消费者市场,而且公司处于缺钱的境地,乔布斯从理智的角度思考后,并不看好这款产品。但无论如何,这位苹果的创始人最后还是说了 yes,雇用了法戴尔作为临时合同工一年,而正是在此期间,他们研发出了著名的 iPod。

接下来,iPod 推出,然后很快就获得了巨大的成功。此时,苹果选择了和内容商一起推出订阅服务,当然它没有选择当时订阅领域的老大——RealNetworks。而至于为什么没有选择 RealNetworks,相信你现在很容易理解了。接下来,凭借乔布斯在媒体领域的巨大影响力(顺便说一句,他还是迪士尼的大股东哦),苹果公司搞定了各大唱片公司,又推出了为它带来滚滚红利的 iTunes。

从此以后,整个唱片界的革命来了,而 RealNetworks 再也没有办法阻挡苹果的洪流。iTunes 给苹果带来滚滚红利的时候,也大量地分流了 RealNetworks 的订阅量。格拉泽这个时候开始着急了,他决定放手一搏,推出了叫作 Harmony 的技术,可以让自己的合法音频在 iPod 上播放。这个技术本质上来讲就是黑进了 iPod 的版权系统,给 RealNetworks 卖的正版音乐套上一个 iPod 能理解的头儿,伪装成 iTunes 上面购买的东西。从技术角度上讲,这算得上是“伪正版”,游走于灰色地带。然而,这种做法并没有给公司带来起色,相反却引来了官司。

在失去播放器市场和订阅服务之后,RealNetworks 的日子显得更加艰难了。这个时候留给他们的最后的盈利点,无非是授权给各大公司的对 RM 和 RMVB 格式的解码技术。这项技术卖给了很多公司,包括高通的 ARM 芯片也支持对 RM 和 RMVB 进行硬解压。这就是国内的很多手机都支持硬解压 RMVB 格式的原因。

而在 2012 年的时候,公司把自己的多项专利技术打包卖给了英特尔,同时它授权的最大客户高通,在 2012 年也决定停止继续授权付费。而在中国,2012 年的时候小米手机也突然不支持解压 RMVB 了,当时还闹出了很多问题,其主要原因是那个时候互联网已经不再是 RMVB 格式的天下,而高通不再愿意花钱了。总而言之,通过专利授权赚钱的这条路,在 2012 年以后也随着专利的卖出不复存在了。RealNetworks 的日子显得异常艰难,股票价格也一跌再跌。

RealNetworks 后来又尝试了若干次创新创业重启,然而世易时移,这世界已经不是当初的那个世界了。RealNetworks 裁员又裁员,到后来在中国市场的招聘居然是只招合同工了。现在的 RealNetworks 在西雅图的办公室也越发得不起眼,新来西雅图的人大概已经不记得,西雅图曾经有一家占据互联网视频流媒体服务 85% 以上的伟大公司了。

而话又说回来,RealNetworks 其实还有另外一个机会,他们可以做一个 YouTube 或者买下 YouTube。在那个时候作为订阅领域的老大,他们有钱有实力。然而不管因为什么样的原因,格拉泽始终没有抓住机会。后来,他接受采访的时候总是语焉不详的。我想格拉泽是聪明人,知道自己犯了错误,又接连犯了错误。然而,这世上终究是没有后悔药的。

回过头去看,RealNetworks 的领导人在互联网初期无疑是极具远见的,RealNetworks 也的的确确改变了互联网的历史,创造性地引入了流媒体的概念。该公司因为是微软的资深员工创建的,对于微软可能的进攻很清楚,也非常清楚地知道微软不擅长什么,所以从播放器到内容订阅的转型,依然是非常正确而有远见的做法。不单如此,上天还给予了 RealNetworks 一个得天独厚的机会,iPod 的原型是 RealNetworks 的一个员工想出来的。更甚者,当时 RealNetworks 具有领先世界的技术和内容服务,和远超苹果的现金流。假想下,如果 iPod 当时是被 RealNetworks 推出的话,西雅图的这家企业今天将会站在什么样的高度?

而退一万步讲,RealNetworks 已经知道插播广告了,如果它们推出了类似于 YouTube 的视频网站,也同样具有得天独厚的优势。然而没有然而了。在 RealNetworks 错过了这场最重要的转型战争,而且是在各方面都有利的情况下错过了这场战争之后,它的衰退就是没办法的事情了。现在想来,IT 行业无疑是非常可怕的,一家伟大的公司因为错失了几次机会,就无可避免地衰退了。更重要的是,衰退后,很快就没有人再记得了。这无疑是个悲哀。

一家 IT 企业可以一时领先,但是 IT 行业的风险如此之大,每家公司都是步履维艰,如果一步走错了,也许便不会再有第二次机会。回头看微软最近的转型,从搜索到社交再到移动,一步错步步错,值得庆幸的是,终于在云计算这一把上走对了。如果云计算也走错了,那么微软估计也会面临衰败的风险。

RealNetworks 最初的发展战略毫无问题,对于自己老东家的进攻策略和软肋理解得也非常深刻。然而,在最关键的时候,它错失了 iPod,我们应该说是上天眷恋苹果呢,还是乔布斯确实就是神一样的存在,看到了格拉泽所不能看到的未来呢?

必须相信的是,RealNetworks 绝非一家小公司,其创始人格拉泽也绝对不是一个毫无远见的人。但是,我们依然看到了一个市值不到往日 1% 的残存的公司,缩在西雅图派克市场周围某栋楼的某一层里。看到这个结果,我的心里拔凉拔凉的。往者不可谏,来者犹可追,谁又敢说自己必然能够抓住未来的机会呢。在具备各种强烈优势背景的情况下,RealNetworks 却一一败退,并沦落到如今籍籍无名的地步,你觉得是战略、创始人的眼界问题,还是大势已去呢?

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精选留言

  • anyou
    “衰退后,很快就没有人再记得了。这无疑是个悲哀。”
    —还有人记得winmp和超级解霸吗?
    2017-10-19
  • self-discipline
    首先是把握大的趋势,然后我认为最关键的创世人要深知人性,这一点我认为比趋势更重要,所有的商品和服务都是对人性的某个需求的满足
    2018-10-09
  • 无语Gaugon
    那real networks为什么没有做成类似netflix的产品呢?
    2018-07-05
  • 胡心鹏
    战略、创始人的眼界问题
    2018-05-03
  • 天宇
    想起了《创新者的窘境》,市场是不断变化的,IT 行业更是风云变幻,不存在固守市场一说。微软不是第一次用免费捆绑这一招了,创业者应该老早就知道。只有垄断才是赚钱的。
    2018-10-08
  • 二师哥
    当整个公司的方向仅仅由一人承担时,肯定会出问题,因为是人就会出问题。
    2018-10-03
  • liangjf
    不进则退。这个哲理放在哪个行业都适用,落后于大势始终会被抛弃的,正如风口上的猪会飞起来那样。
    同时,领导者必须具备前瞻性和大局观,能够看清行业的变化,把握未来。
    2018-10-03
  • bladestobe
    日新月异的互联网领域,没有对一个行业深入的理解和远见,迟早会被新兴的创业公司所取代。
    2018-08-29
  • 清竹
    小时候的realplayer、wammp、超级解霸都不存在,时代在变,科技在进步,一些东西已经不再那么需求,关键是背后的人是否能够把握趋势、抓住新的增长点
    2018-06-08