064 | 半条命的Dota帝国Valve:虚拟现实

064 | 半条命的Dota帝国Valve:虚拟现实

朗读人:秭明    07′47′′ | 3.57M

Pic Author:CULLEN STEBER

Valve 公司其实还是一家以“创新”著称的公司。早年在《半条命》里面的创新主要在于游戏情节,但后来将 Steam 作为游戏分发平台打造,其开始时间比 iTunes 还要早。

最近这段时间,有两条消息值得你我注意。其中最为轰动的是苹果公司总裁蒂姆 · 库克(Tim Cook)访问了 Valve,没有人知道两者达成了什么协议,但据我猜测,可能和硬件设备有关。而我们应该知道,Valve 关注硬件领域的事情由来已久,库克的访问或许会让人感觉好奇,但不见得令人惊讶。我们只需要拭目以待,相信很快可以看到接下来会发生什么。

另外一则消息是:HTC 把自己手机制造业务员工的一半,大约 2000 人“卖”给了谷歌。这个举动可以让谷歌获得手机制造能力,而 HTC 则可以集中精力去做虚拟现实硬件。HTC 的这个举动同样不是让人特别吃惊,它早年以手机制造起家,然而这些年来手机业务却一年不如一年,市场占有率在任何一个国家都早已不在前三之列。相反,这些年里 HTC 在虚拟现实设备的世界里却是风生水起。一款叫作 Vive 的设备,为 HTC 带来了极高的声誉和大量的金钱。

这个名字叫作 Vive 的东西,正是 Valve 和 HTC 合作的产物。HTC 在很大程度上是把自己的未来赌在了虚拟现实上,而 Valve 公司在游戏上的成功,为 HTC 的豪赌备好了很多必要条件。两者相结合,未来很可能会创造出一条一般人难以想象的大道。

Valve 进入虚拟现实的时间同样很早,2012 年就已经开发出一款头戴式显示器。但问题是 Valve 毕竟不是硬件公司,其技术积累有限,做出来的东西笨重,不适合玩家使用,不过作为开发虚拟现实游戏的实验设备是绰绰有余了。Valve 里面的一个团队就在拿着这台原型机乐此不疲地开发游戏。

与此同时,Oculus 的创始人帕尔默 · 洛基(Palmer Luckey)发起众筹开发著名的 Oculus Rift,一款为电子游戏设计的头戴式显示器(即“头显”)。Valve 自己的研发过程非常不顺利,但是 Oculus 的存在让他们看到了希望。于是 2014 年 1 月份双方宣布合作,共同推进虚拟现实技术的发展。

当时帕尔默对 Vavle 已经掌握的虚拟现实技术非常欣赏,认为这是世界上最牛的虚拟现实技术之一。此话是不是有夸张或者广告的成分,我们就不得而知了。

“花开两朵,各表一枝”,此时决定跨界尝试做虚拟现实设备的手机制造商 HTC,在增强现实和虚拟现实之间游走了一段时间后,最终决定集中精力做虚拟现实。

但是很遗憾,手机市场的老对手三星已经发布了基于三星手机的虚拟现实附件,这让 HTC 对于自己的未来到底应该怎么走很是困惑。左思右想之余,他们决定脱离手机做一套完整而独立的虚拟现实设备,瞄准的正是 Oculus 的市场,决定趁早抢占高端市场,而不是像三星那样做手机的附件。也许正是因为这个原因,HTC 的手机业务衰弱了。

非常戏剧性的是,1 月份还在和 Oculus 相谈甚欢的 Valve,到了同年 3 月份就开始和 HTC 勾搭,而被 Facebook 买下的 Oculus 不再提 Valve 有多牛了。据大家猜测,是 Facebook 对 Oculus 的这次收购让 Valve 和 Oculus 的合作出了问题。但无论如何,最牛的游戏公司 Valve 的虚拟现实梦因此变得崎岖起来。

俗话说“山不转水转”,一家不行还有另外一家。HTC 和 Valve 合作的东西,就是后来非常有名的 VR 头显 Vive。有些游戏开发厂商拿到了早期的原型机,据说 Vive 的最初版本颇有 Vavle 自己 2012 年做的那个头显的模样。但是做硬件的 HTC 加入以后,Vive 不断改进和迭代,渐渐变得小巧而实用起来,慢慢成了今天我们看到的样子。

Vive 的最初研发,保密工作做得非常好。这个项目后面涉及很多公司,其中有一些是开发应用和游戏的,还有一些是提供各种硬件的,但是自始至终都没有泄露太多信息。

之所以如此保密,我想一方面可能是敬畏于被 Facebook 收购以后 Oculus 背后强大的技术和资金支持,很多参与这个项目的公司觉得得罪不起。另外一方面,这些参与的公司,尤其是游戏公司,多半是脚踩两只船,准备自己的游戏同时登陆 Vive 和 Oculus 平台。对外保密也有助于他们和 Oculus 的合作或潜在合作不受影响。不管怎么说,种种原因都让这个项目非常低调,一点儿不符合 HTC 的传统。

Vive 的亮相始于 2015 年的世界移动通信大会,这次发布会非常成功。两周以后,Vive 又在游戏开发者大会上进行了展示。无论是哪场发布会,这个突如其来的虚拟现实产品,都惊艳全场。很多人都没有想到,在 Oculus 之外,会有一个做手机的厂商,和一个做游戏的厂商,一起合作利用这个虚拟现实的硬件设备上杀入市场。

Valve 游戏背书,HTC 硬件制造,让这款产品在 2015 年达到了相当的高度。在市面上,Oculus 的设备是标杆,而 Vive 在很大程度上可以媲美 Oculus 的设备。加上 Vive 的定位就是高端设备,相对低廉的价格,而成本也是 HTC 等很多中国台湾企业比美国企业更擅长做的事情。所有情况加在一起,Vive 注定将是一款非常畅销的产品。

到了 2016 年,Vive 正式发布了消费者版本,且消费版和展示版变化不大。这个版本不仅价格低廉,和 Oculus 的设备售价比起来简直是良心价白菜价,而且有着良好的性能表现,因此深受用户欢迎。

但是在那一年,有一些游戏是 Oculus 上独家的,这让买了 Vive 的人很不开心。我们知道玩游戏的人,很多也都是黑客高手。于是在“宝宝不开心宝宝有情绪”的情况下,某个黑客高手把 Oculus 的限制给黑了。

事实证明,黑掉以后,便宜很多的 Vive 照样可以玩那些游戏,Oculus 毕竟还是太贵了。此事后来也是闹得沸沸扬扬,Oculus 推出了反破解手段,但是又再次被破解掉,如此循环往复。不管怎么样,这从侧面证明了价廉物美的 Vive 的确是市场上非常好的 VR 设备。

作为 2016 年以来市场上性价比最高的 VR 设备,Vive 的出现给 Vavle 和 HTC 都赢得了大量的赞誉。Vive 又再接再厉地迎来了新一代产品 Vive Pre。新版本调整了很多硬件上的位置,也减重不少。

时至今日,Vive 已经是新一代虚拟现实产品里面的佼佼者。所以 HTC 有信心离开自己不赚钱的手机业务,全力以赴做虚拟现实市场了。

亲爱的朋友,你怎么看待 Valve 跨界进入虚拟现实设备的研发,以及选择和 HTC 的合作呢?你对 Vive 的市场和前途又有什么看法?欢迎留言和我探讨。

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