085 | 大杀器Lotus Notes 和被收购的莲花公司

085 | 大杀器Lotus Notes 和被收购的莲花公司

朗读人:秭明    10′39′′ | 4.88M

莲花公司在电子表格市场大获成功,但并不甘于局限在电子表格软件里。1984 年,公司 CEO 吉姆 · 曼兹(Jim Manzi)秘密开始了一项影响深远的开发计划:基于莲花公司的设计,委托 Iris 公司开发一个“大杀器”,也就是后来长期独霸企业协同市场的 Lotus Notes 系统。

Iris 公司的创立者是雷 · 奥茨(Ray Ozzie),一个在计算机发展史上非常著名的人物。他曾是莲花公司的早期员工,但是对电子表格兴趣寥寥,对通过网络连接实现的企业协同软件却极有兴趣,因此 1984 年他离职创立了 Iris 来实现自己的梦想。

莲花公司之所以委托 Iris 公司来开发这款软件,一方面是奥茨是自己人,知根知底,他的兴趣和能力所在都很清晰;另外一方面是,莲花公司内部都沉浸在电子表格软件成功的喜悦中,将电子表格视为公司最核心的业务,因此大部分人对于开始一项全新软件的研发,持观望乃至反对态度。

然而微软节节胜利,尤其是推出 Windows 2.0 以后,基于图形界面的 Excel 可以同时跑在苹果机和 PC 机上,从而占据了非常大的市场优势,而 Lotus 1-2-3 却依旧基于古老的 DOS 字符界面。因此,莲花公司面临一个重要抉择:是继续全力以赴地开发基于图形界面的电子表格,还是集中精力做公司已经秘密投资的办公协同软件 Lotus Notes?

选择前者,就意味着要在微软领先的战场与对方真刀真枪地竞争。然而,电子表格的灵魂人物米切尔 · 卡普尔(Mitch Kapor)已经离开,莲花公司 CEO 对自己能否战胜比尔 · 盖茨领导的微软缺乏信心。而如果选择后者,虽然这意味着公司要做大转型,但是公司 CEO 曼兹对奥茨这个人充满了信心。

曼兹最终说服了董事会,决定将公司主力投入新战场 Lotus Notes,以避免和微软正面冲突。Iris 公司和莲花公司联合开发的 Lotus Notes 在 1989 年推向市场,并大获成功。但是伴随时间的推移,这种联合开发方式造成了很多不便,最大的问题是作为项目总架构师的奥茨身在 Iris 公司,却要指挥莲花公司的大量员工。于是 1994 年莲花公司收购了 Iris,让奥茨回归莲花并主导 Lotus Notes 的开发。

Lotus Notes 这个产品,是一个主打企业级通信与协同办公的软件。简单来说,它是一个局域网内联网的客户端 / 服务器软件,客户端装在每个办公人员的机器上,服务器则用于存储和管理各种信息。

它主要针对让办公人员方便地交流文件、电子邮件,以及讨论问题等各种协同办公的场景,并集合了日历、邮件、通讯录、文件存储、定制化的审批流程等功能,同时提供大量的接口供用户进行定制化操作和二次开发。

整体来说,这个软件给人的感觉非常超前,就类似于在汽车还没怎么跑起来的年代里,混进了一辆跑车。所以有人笑称奥茨是从 2004 年穿越回 1984 年,主导开发了这样一套软件。因为其中的很多东西到了 21 世纪以后,大家才司空见惯,但是早在 20 世纪 80 年代后期,Lotus Notes 就给企业客户开发出来了。

Lotus Notes 不仅仅是最早的客户端 / 服务器软件,还可能是最复杂的客户端 / 服务器软件,而且还有一个很大的特点:封闭性。一但用上了这个系统,企业整个办公流程都被套牢在这套系统里,非常难从里面迁移出去。比如,华为公司就经过了十多年的努力,才终于于 2015 年迁移出了 Lotus Notes 系统。

这种集先进性和封闭性为一体的软件,既给莲花公司带来了大量客户,也把客户牢牢地捆绑在了莲花公司的战车上。莲花公司的盈利能力因此大大增强了。

莲花公司在缺乏电子表格的精神领袖米切尔 · 卡普尔的情况下,尽量避免和比尔 · 盖茨领导下的微软在电子表格战场正面厮杀,通过另起炉灶,在企业协同办公战场把众多企业捆绑进来,成功完成了转型。

然而这次转型并非没有代价。Lotus 1-2-3 可谓莲花公司诸多员工乃至高层的信仰,虽然 CEO 说服了董事会进行转型,但对 Lotus 1-2-3 有着浓厚情感的高管们却没有被说服:在转型过程中陆陆续续就有 12 个副总裁离职。好在,Notes 最终大卖特卖。

而与此同时,个人计算机市场发生了巨大变化,IBM 这个发明个人计算机的企业正经历有史以来最严重的一场危机。这场危机起于微软和 IBM 的博弈,当时 IBM 在 DOS 时代失去了对操作系统的控制,试图在和微软联合开发的操作系统 OS/2 中重新取得统治地位。但祸不单行,此时的 IBM 因为采用了 Intel 80286 芯片而导致 Intel 壮大,失去了对芯片的控制权。

于是,当 Intel 再次推出 80386 芯片时,IBM 放弃了支持这款芯片,自然地打起如意算盘,换用自己和摩托罗拉研发的 PowerPC 芯片。加之它在和微软开发的下一代操作系统 OS/2 中掌握主导权,IBM 想着通过双管齐下,来巩固自己在个人计算机市场的控制力。

却不料聪明的比尔 · 盖茨和 IBM 玩起了虚与委蛇的游戏:应付着派几个人去开发 OS/2,却自己秘密开发 Windows。并且,盖茨还和其他兼容的 PC 机厂商合作,为对方推出的基于 Intel 80386 的兼容机提供 DOS 和 Windows 系统。

出现重大战略失误的 IBM,不但没能够重新控制个人计算机市场,反而被各大兼容机厂商包围。在个人计算机市场,IBM 第一的位置很快被兼容机制造厂商康柏超越。落后的 IBM 兼容机在 1993 年给 IBM 带来了 80 亿美元的亏损,很多经济评论家分析师认为 IBM 将在几年内破产。

此时,后来大名鼎鼎带领 IBM 转型成功的董事长兼 CEO 郭士纳临危受命,开始拯救 IBM。他决定把 IBM 从一个硬件,尤其是个人计算机制造厂商,转变为以软件为高优先级,以企业服务为核心的企业。这就是 IBM 历史上非常有名的从硬件到软件和服务的转型。

为什么要做这样的转型,后来者众说纷纭。我的理解是,一方面 IBM 试图以自己的垄断地位,掌控个人计算机市场的操作系统和芯片的走势,并不明智地拒绝使用 Intel 更先进的处理器,从而导致被各大兼容机厂商超越,也在消费者市场让消费者失去了信心,无法继续攫取大量的利润,反而不断亏损。另外一方面,企业软件和服务市场是利润丰厚的行业,而且 IBM 一直都很有根基。舍弃亏钱又没太多希望的个人计算机行业,专注企业软件和服务市场,是迅速扭亏为盈走出困境的好选择。

IBM 在企业级市场传统上有很多的市场份额,包括大型机、小型机、专用操作系统、数据库等都在企业市场有很高的占有率。这个转型既有利于 IBM 甩掉赔钱的业务,又有利于巩固利润丰厚且自己早有根基的企业软件市场。

为了成为企业软件和服务的主导者,IBM 一边内部整合自己的软件体系,一边开始搜罗外界可以收购的对象。作为企业协同软件领域的唯一主导者莲花公司,很快进入了 IBM 的视线。1995 年,IBM 决定恶意并购莲花公司。当时莲花公司的股价 32 美元一股,IBM 开出 60 美元一股的股价,后来又涨到了 64.5 美元一股。

但是莲花公司不想卖,还找到了 AT&T 求助。但 AT&T 对于莲花公司并非必须要收购,加之 IBM 又已经将股价翻倍,AT&T 不想做“冤大头”。IBM 历史上很少有这样强行收购的行为,那为什么当时郭士纳决定不惜成本收购呢?公开的说法是,郭士纳觉得莲花公司的 Lotus Notes 对 IBM 转型成为企业软件和服务公司至关重要。

收购之后,莲花公司 CEO 就直接辞职了,IBM 非常担心其他核心开发人员和高管纷纷离职,于是花大价钱收买了高层,包括 Lotus Notes 的总架构师奥茨,同时对莲花公司员工保证说,收购之后你们公司依旧会保持独立运作。IBM 最终通过种种措施稳住了员工,在一定时间里没有让莲花公司变成一个空壳。

然而,2001 年 IBM 对莲花公司进行了一次重组。简单来说,就是把在剑桥的原莲花公司开发人员和机构,都重组到了 IBM 总部,从而结束了自 1995 年收购以来 IBM 承诺的莲花公司独立运作的历史。伴随重组,Lotus.com 网站上也被悄悄抹去了莲花公司的痕迹,代之以 IBM 的商标。奥茨也离开了 IBM。

失去首席架构师的 Notes,在 IBM 的开发维护下开始呈现颓势,新功能增加得杂乱不堪,新版客户端有严重的内存泄漏问题。2008 年我在 IBM 研究院实习的时候,使用过 Notes,这个软件对内存的消耗到了令人发指的地步,机器经常毫无缘由地卡顿半分钟到几分钟不等。

Notes 原本是一个功能上非常先进的产品,性能也很不错,后来被 IBM 硬生生做成了性能堪忧的产品。再后来,Notes 在大部分公司里也渐渐消失了。我有时候在想,如果莲花公司没有被收购,继续独立发展的话,今天不知道会达到一个什么样的高度。

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