150 | Ashton-Tate:桌面数据库王者的兴衰

150 | Ashton-Tate:桌面数据库王者的兴衰

朗读人:徐飞    08′04′′ | 3.70M

提起 Ashton-Tate 这个公司,可能很多人已经毫无概念了。但 dBase 作为其一款产品,在 20 世纪 80 到 90 年代的程序员脑海里,印象肯定还是很深刻的。在 Ashton-Tate 最辉煌的时候,个人计算机上的数据库都是 dBase。但是 Ashton-Tate 这样一个在桌面数据库领域占有统治地位的公司,衰败起来却也非常迅速。

今天我就来讲讲 dBase 和 Ashton-Tate 的兴衰。

Ashton-Tate 公司是由乔治·塔特(George Tate)和哈尔·拉什利(Hal Lashlee)于 1980 年创建的。他们从当时在美国宇航局的喷气推进实验室(Jet Propulsion Laboratory,JPL)工作的韦恩·拉特利夫(Wayne Ratliff)那边拿到了他写的一个叫做 Vulcan 的程序的授权。 Vulcan 最初跑在 CP/M 操作系统上。

Ashton-Tate 拿到授权以后将其改名为 dBase,并开始对外发售这个产品。

作为一个单机版的数据库,dBase 有一个数据库引擎,一个查询引擎,一个报表引擎和一个查询语言 dBase Language。后者并非是 SQL,而是一种相对更复杂的编程语言。这种语言非常好用,深受用户欢迎,它可以让用户直接开发应用程序,解决实际问题。

dBase 开始发售以后就非常受欢迎。1982 年,IBM PC 机发布的时候,Ashton-Tate 很快就把这个非常受欢迎的 dBase 程序移植到了 DOS 上来。没过多久 dBase 就成了 IBM PC 机上最受欢迎的程序之一。

有一次调查表明,在 IBM PC 机上最流行的软件的前三名分别是:Lotus 1-2-3 报表软件、WordPerfect 文字处理软件和 dBase 数据库。前两者我在之前的专栏里面已经介绍过了。

dBase 软件当时采用的是解释执行的方式而非编译执行的方式。这比较像 Basic,但不像后来的高级语言,比如 C++。这样做的好处是让应用程序的开发和调试变得非常方便,用户可以实时测试新的语句是否正确而不需要先编译。不过也带来了一个显而易见的问题:执行效率低。

另外,dBase 的编程语言是一种非常简单易学的语言。稍微有点编程经验的人,只需要看看手册很快就能编出功能强大的应用程序。

尽管 dBase 的售价高达 700 美元,但这两个特点还是让很多的个人和企业的开发者蜂拥而至,掏腰包购买 dBase。

PC 机上的第一版 dBase 被命名为 dBase II。其实从功能上来说,和 CP/M 上的区别并不大。但是因为 Bug 已经被修的差不多了,所以 Ashton-Tate 觉得命名为“II”的话,会让用户觉得这个版本更好。

1983 年,Ashton-Tate 又发布了 dBase II Runtime。这个新发布的产品允许开发者开发出 dBase 的应用程序以后,可以把应用程序和 Runtime 一起发售给他们的客户,而不是像之前那样,客户必须同时购买 dBase 和应用程序。

这个 Runtime 的发布,让 Ashton-Tate 的 dBase 销售业绩又上了新的高峰。在 1983 年,dBase 已经成为名副其实的桌面数据库的统治者。这一年的销售业绩,也让 Ashton-Tate 顺利地在年底 IPO,正式上市了。

1984 年,Ashton-Tate 发布了 dBase III。这是 dBase 数据库上的一次大升级。于此同时,Ashton-Tate 也做了一个非常大的改变。dBase 之前的版本都是用汇编语言开发的,而 dBase III 是用 C 语言开发的。因为 C 语言可以让 dBase 很容易地移植到其他平台上,但是汇编则很困难。

照理来说这是一个好事情。但这次 Ashton-Tate 偷懒了。他们决定使用一个工具把汇编代码直接翻译成 C 代码,然后在翻译的老版本上继续开发新版本。而问题是汇编翻译过来的 C 语言可读性和可维护性都不是一般的差。这为 Ashton-Tate 后续的问题埋下了隐患。

不管怎么样,dBase III 依旧是一个大卖的产品。Ashton-Tate 在个人计算机的数据库市场的地位越发稳固。

1986 年,Ashton-Tate 发布了 dBase III+。这个版本增加了菜单功能,有了菜单用户就可以更方便地使用 dBase。

然而这个时候市面上的风声变了。一方面是用户希望 dBase 可以提供更复杂的功能,但是复杂的功能和易用性是非常矛盾的。Ashton-Tate 显然没有在这两方面之间做好取舍。另外一方面,这个市场是如此地诱人,dBase 的各种竞争对手也纷纷登场了,比如我们比较熟悉的 FoxBase 和 FoxPro。

Ashoton-Tate 的 dBase 的产品还有一个问题,不同版本之间的语言大体相似,功能大体相似,但是向后不是 100% 兼容的。而开发者在不同版本上需要做一些调整。

dBase 的克隆产品对 dBase 发起进攻主要是两个方面:一方面是这些产品往往都不是解释执行的,而是带着编译器来的,编译执行的效率更高;另外一方面是这些产品给 dBase 增加了很多新的性能,比如用户自定义函数,而这些东西是开发者盼望已久但是 Ashton-Tate 却没有开发的。

于是,Ashton-Tate 许诺在下一个版本里会自带编译器。但是令 Ashton-Tate 没有想到的是,因为之前偷懒,现在的代码混乱,在上面开发一个编译器很困难。但是 Ashton-Tate 还是觉得自己家的产品占统治地位,所以没有编译器也不至于有什么大问题。

1988 年,Ashton-Tate 发布了 dBase IV。这个版本成了 Ashton-Tate 的“终结者”。一方面,公司食言而肥,没有在产品里面置有本来就许诺的编译器。另外一方面,这个版本和前面版本的兼容性更差了。不仅仅如此,这个版本的效率不但比竞争对手差,比自己的第三版也要差很多,而且这个版本开发得很匆忙,无数 Bug 都没有好好测。总结起来说,这是个半成品。

无数的客户开始投奔其竞争对手,Ashton-Tate 的市场占有率从 63% 掉到 43%,其中很大一部分还是老版本的客户。产品不好卖,公司没有盈利,就开始大规模裁员。这又影响了后续版本的开发。稳定版的 dBase IV 1.1 一直到 1990 年才发布,而到这个时候,用户已经持续不断地奔向竞争对手的怀抱了。Ashton-Tate 回天乏力。

Ashton-Tate 开始打算卖公司,和 Lotus、Infomix、Symantec 以及微软等诸多公司讨论合并问题。不知道是不是报价问题,最终令人大跌眼镜的是,dBase 竟然被 Borland 收购了。

而之所以让人大跌眼镜,是因为 Borland 自己就有一个 dBase 的克隆产品 Paradox,也是 dBase 的竞争对手之一。Paradox 的技术上比 dBase 先进很多,卖得也不错。果不其然,买了之后,Borland 自己的产品 Paradox 和 dBase 打架的局面在内部愈演愈烈,搞得两个产品都卖得不好。

当时操作系统正向 Windows 迁移,而微软给桌面数据库准备了一个叫做 Access 的产品,同时微软又买下了一个 dBase 的竞争对手 FoxPro。所以伴随着 Windows 的全面铺开,dBase 的东家 Borland 又自己忙于左右互搏,dBase 很快就衰败了,从此退出桌面数据库的历史舞台。

总体来看,dBase 的成功主要是顺应了时代的潮流,提供了好用的产品。而 dBase 的失败,一方面是因为自己产品的竞争优势并非有很高的准入门槛,另外一方面是自己的产品除了优点以外还有很多的缺点。但是最本质的还是一家公司取得优势以后开始肆意妄为了。

我们常常说,客户是上帝,客户是衣食父母,肆意妄为的企业,从来都是没好结果的,只是结局来得早点、晚点而已。

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